De wondere wereld van American Express

De wondere wereld van American Express

American Express begon ooit als pakketbezorger naast monopolist US Postal Service
Bron foto: Flickr.com by Jason Lawrence under Creative Commons License

Ben jij een American Express kaarthouder of wil je een American Express creditcard aanvragen? Deze creditcardmaatschappij heeft zijn sporen in de bijna 170 jaar dat het bedrijf bestaat, zeker verdiend. Dat bewijzen de onderstaande grappige en historische feiten wel.

Begonnen als pakketbezorger

Vandaag de dag zijn er meer dan 100 miljoen American Express kaarten in omloop en komen de totale activa van de creditcardmaatschappij uit op meer dan 180 miljard dollar. Maar aanvankelijk was American Express eigenlijk een pakketbezorger. Halverwege de 19 eeuw bezorgde de US Postal Service alleen briefpost.

American Express oprichters Henry Wells, William Fargo en John Butterfield zagen daarom ruimte om pakketjes te bezorgen en geldtransporten te verzorgen.

Amerikanen wilden immers geld en spullen naar elkaar sturen. Zo ontstond in 1850 American Express. Oprichters Wells en Fargo zouden ook nog Wells Fargo oprichten, wat vandaag de dag een van de bekendste banken van Amerika is.

Later kwam daar ook vervoer per stoomlocomotief bij
Bron foto: Flickr.com by Hugh Llewelyn under Creative Commons License

Met de boot, per trein en te paard

Pakketjes en geld bezorgen door heel de Verenigde Staten per postkoets duurde lang. Dus zocht American Express naar alternatieven. Om efficiënter te zijn, werden ook treinen, boten en paarden ingezet. Boten verscheepten naast mensen ook vracht dus het gebruik ervan was logisch.

Dat gold ook voor de zogenoemde Pony Express die tussen 1860 en 1861 in een deel van Amerika werd gebruikt voor postbezorging. De Pony Express kon in 10 dagen doen wat een postkoets anders 50 dagen kostte.

In 1883 sloot American Express bovendien een deal met de New Yorkse spoorwegen om snelle expresstreinen te laten rijden tussen New York en Chicago. Hiermee werd de reistijd ten opzichte van gewone passagierstreinen met zo’n vier uur ingekort.

American Express tijdens de Amerikaanse Burgeroorlog en de Grote Depressie

Ook tijdens de Amerikaanse Burgeroorlog was er een belangrijke rol weggelegd voor American Express, dat het leger van de Confederatie bevoorraadde. Ook werden stembiljetten bij de soldaten bezorgd.

Omdat de Amerikaanse postdienst bij een gebrek aan postzegels deels stil kwam te liggen, was er een veel grotere rol weggelegd voor private bedrijven als American Express.

Tijdens de Grote Depressie van de jaren 30 viel bijna een derde van de Amerikaanse banken om maar wist American Express zich te handhaven. Met name dankzij zijn Traveler’s Cheques wist het bedrijf tijdens die economische crisis toch winstgevend te blijven.

De eerste postwissel

Het was American Express dat in 1882 de postwissel (Money Order) introduceerde. Via deze betaalopdracht konden bijvoorbeeld immigranten in Amerika geld sturen naar familie die was achtergebleven in het land van oorsprong. Bankrekeningen bestonden nog nauwelijks dus werd de postwissel ook gebruikt om de gas- en elektriciteitsrekening te betalen.

Het was de introductie van deze Money Order waarmee American Express uiteindelijk transformeerde van bezorgdienst tot betaalservice. Kort na de Money Order introduceerde het bedrijf namelijk de bekende Traveler’s Cheques.

Daarmee werd American Express een internationaal bedrijf, dat zich richtte op reizigers over heel de wereld. In 1918 stopte men dan ook met het bezorgen van pakketten.

Het eerste geldwisselkantoor ontstond ooit bij Ellis Island in New York waar ook het Vrijheidsbeeld staat
Bron foto: Flickr.com by Vishpool under Creative Commons License

Wisselkantoor op Ellis Island

Begin jaren 20 kreeg American Express een contract om een wisselkantoor op te zetten op Ellis Island, het beroemde eiland in de New Yorkse haven dat in de 19e en 20e eeuw dienst deed als aankomstplaats voor nieuwe immigranten.

Via Ellis Island kwamen begin jaren 20 meer dan een miljoen immigranten aan in Amerika. Die namen vaak hun volledige spaargeld mee en dit moest gewisseld worden naar dollars.

Toen werd ontdekt dat geldwisselaars de immigranten bedonderden, greep de Amerikaanse overheid in en werd American Express het officiële wisselkantoor op het eiland.

American Express in de hedendaagse popcultuur

De Amex creditcard komt veelvuldig terug in films, boeken en liedjes. Auteur Douglas Adams noemt American Express diverse malen in zijn Hitchhiker’s Guide to the Galaxy reeks. En zangeres Tina Turner zingt in haar beroemde nummer Private Dancer dat ze ook Amex creditcards accepteert.

In 1995 droeg de Australische modeontwerpster Lizzy Gardiner tijdens de Oscars een zelfontworpen jurk die volledig was gemaakt van verlopen American Express creditcards.

Jaren later werd de jurk geveild voor meer dan 12.000 dollar ten behoeve van onderzoek naar aids. In de film Batman & Robin refereert Batman aan de bekende slogan van American Express “Don leave Home Without It”, door aan te geven dat hij zijn Batcave nooit verlaat zonder zijn creditcard. Critici waren niet bepaald te spreken over die scene.

Beroemdheden en American Express

Om het aantal American Express creditcard aanvragen een impuls te geven, gebruikt de creditcardmaatschappij in zijn marketing campagnes veelvuldig beroemdheden die de creditcard aanbevelen.

De eerste campagne, met het motto “My life. My card.”, werd in 2004 gelanceerd en gaf de consument een inkijkje in hoe extravagant en interessant hun leven zou zijn met een American Express creditcard.

De tweede campagne “Are You a Cardmember?” kwam in 2007 uit. Die was vooral bedoeld om de kijker te overtuigen dat een American Express creditcard aanvragen betekende dat ze deel zouden uitmaken van een exclusieve club. Beroemde acteurs, sporters en zangers als Robert De Niro, Kate Winslet, Andre Agassi en Sheryl Crow deden mee aan de campagnes.

Vertrouwen, veiligheid en dienstbaarheid

Het logo van American Express was oorspronkelijk een waakhond. Een bewuste keuze want het bedrijf hoopte hiermee belangrijke waarden uit te dragen, zoals vertrouwen, veiligheid, dienstbaarheid en waakzaamheid.

Het logo werd voor het eerst in 1890 gebruikt. Het was een foto van een pit bull terrier die op een kist lag met de naam American Express. Op de vacht van de hond waren de letters “AM. EX. CO.” geschilderd.

In 1915 werd de hond ingeruild voor de meer bekende centurio om het meer internationale karakter van het bedrijf te benadrukken.

De mythe van de zwarte AMEX creditcard
Bron foto: Wikipedia.org under Creative Commons License

De mythe van de zwarte Amex creditcard

Een creditcard waarmee de allerrijksten hun luxe jachten en raceauto’s probleemloos konden afrekenen?

In de jaren 80 ontstonden geruchten over een American Express black card, een super exclusieve creditcard die via een beveiliger bij de kaarthouder zou worden bezorgd in een doosje met fluwelen afwerking.

Het bleek een mythe, maar inspireerde American Express wel tot de uitgifte van de Centurionkaart; een speciale Platinum creditcard die jaarlijks 2.500 dollar kost.

En wil je deze American Express creditcard aanvragen, dan moet je eerst 7.500 dollar neerleggen.

De restauratie van het Vrijheidsbeeld

Toen het Vrijheidsbeeld in de jaren 80 hard toe was aan restauratie, zette American Express een campagne op. “For Liberty’s Sake.” Voor elke aankoop die kaarthouders in Amerika deden, ging een cent naar het restauratieproject. Uiteindelijk werd 1,7 miljoen dollar opgehaald. En het aantal transacties met de creditcard ging tijdens de mediacampagne met meer dan 25 procent omhoog.

American Express de eerste plastic creditcard

AMEX was in 1959 de eerste met een ‘plastic’ creditcard, nu is het ook de eerst emet een creditcard gemaakt van ‘oceaan plastic’.

In 1959 kwam American Express met de eerste plastic creditcard. Voor die tijd werden kredietkaarten van karton of celluloid gemaakt. De eerste Amex creditcard werd gedrukt in paarse inkt, dezelfde kleur als de Traveler’s Cheque. De paarse creditcard kreeg het bekende centurio logo.

Aanvankelijk gaf American Express 250.000 kaarten uit. Meer dan 17.000 bedrijven in de Verenigde Staten accepteerden de creditcard als wettig betaalmiddel.

Zo’n tien jaar na de lancering van de paarse creditcard werd de kleur aangepast naar groen, omdat dit meer leek op Amerikaans papiergeld en de kaarthouder zo het idee kreeg dat het normaal was om de creditcard te gebruiken.

Vandaag de dag begint elke Amex kaart met het getal 3. Dit is de zogenoemde Major Industry Identifier. Hiermee wordt de branche waarin de uitgever van de kaart actief is, aangeduid. In dit geval gaat het om de entertainment-, reis-, financiële en bankensector.

De eerste computer voor betaalopdrachten

American Express was het eerste bedrijf dat gebruik ging maken van een computer. In maart 1961 werd een IBM computer geïnstalleerd waarmee het bedrijf via een automatisch systeem zijn betaalopdrachten kon verwerken. Ook de boekhouding en loonadministratie werden werd op deze computer gedaan.

Meer over American Express

American Express behoort samen met Visa en Mastercard tot de bekendste creditcarduitgevers ter wereld. Op een Amex kaart zit echter geen limiet. Daarmee lijkt American Express op een prepaid creditcard maar het is een zogenoemde charge card. Je betaalt elke maand het bedrag dat je hebt opgenomen helemaal terug.

Met name voor reizigers is de Amex de beste creditcard vanwege het uitgebreid aantal aanvullende verzekeringen. Maar ook wanneer je graag spaart voor reizen en cadeaus, en voorrang wil bij speciale events, zul je ervaren dat American Express de beste creditcard is voor jou.

Creditcards vergelijken

Voordat je een creditcard aanvraagt, wil je deze natuurlijk vergelijken met andere kaarten. Zo bepaal je wat de beste creditcard is voor jou. Mogelijk ben je op zoek naar een prepaid creditcard, een studenten creditcard of heb je met spoed een kaart nodig. Een charge card als American Express, een prepaid kaart of een studenten creditcard.

Liever een goedkope creditcard?

American Express is niet de meest goedkope creditcard. De jaarlijkse bijdrage ligt hoger dan die van andere kaarten. Heb je liever een goedkope creditcard, kies dan voor een prepaid creditcard. Hier stort je eerst zelf geld op voordat je de kaart kunt gebruiken. Een prepaid kaart is daarom ideaal als studenten creditcard. Je loopt als student geen risico omdat het feitelijk geen lening is. Staat er geen geld op de kaart, dan kun je ook geen uitgaven doen.